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背を向けた野球、エースの一言でまた楽しく 東北学院榴ケ岡の橋本君

2022年6月30日11時00分

朝日新聞DIGITAL

 【宮城】先発のエースが6失点し、二回途中から出番が回ってきた。「もう行くのか」。監督の指示で投球練習はしていたけど、東北学院榴ケ岡・橋本賢太朗(3年)は予想外の展開に驚いた。

 ブルペンからマウンドに向かうと、いつも自信にあふれたエースが申し訳なさそうに謝ってきた。「いや、大丈夫」。そう答えてボールを受け取る。

 東北のバッターはみな体が大きく、威圧感があった。「打ちそうだな」。春の宮城県大会準々決勝。ここでやるしかない。

 二回を1失点でしのぎ、次は三者凡退。迎えた四回、先頭打者のセーフティーバントで、球が目の前に転がった。「あ、やばい」。焦って一塁に投げた球は後ろにそれ、ピンチを招いた。

 また、やっちゃった……。

 焦るとコントロールを失う悪い癖が出た。4番打者に打たれて1失点、さらに犠牲フライで失点し、マウンドを降りた。

 うーん。最近、ちょっと良くなってきたと思ってたのに。

 試合後、「今日投げたピッチャーの中で一番良かったぞ」とエースの諸原康生(3年)が褒めてくれた。こいつにはいつも、励まされてばかりだ。

 1年夏、他校との練習試合で2人で投げ抜き、計17奪三振。2人の継投だったら他の試合も抑えられた。諸原から「やっぱ、お前しかいない」と言われ、ダブルエースを目指そうと約束した。認めてもらえた気がして、うれしかった。

 でも、差は開く一方だった。一番ひどかったのが、その秋の練習試合。途中まで勝っていたのに、五回に連打を浴びた。交代を求めてベンチを見ても、コーチは大声で「この回は下ろさないぞ!」。焦るほど手から力が抜け、球が浮く。高めの球を打たれ、塁が埋まる。追加点がかさみ、一気に10失点。

 その後の試合でも、出塁を許すたびに大量失点の恐怖がよみがえった。すると、また力が抜けた。

 次第にマウンドが苦痛になった。先発を伝えられ、「うわっ、投げんのかよ」と拒否する自分に気づいた。自分が出れば絶対に打たれる。野球が楽しくないし、チームに必要ない。

 年が明けた2月、部長と監督に「部活をやめたい」と告げ、練習に行かなくなった。

 雪の残る薄暗い道を自転車で帰宅しているときのことだった。人の気配を感じて後ろを見ると、諸原が自転車で追いかけてきていた。「よっ」

 赤信号で止まると、横に並んできた。

 「勝つためにはお前が必要なんだよ」

 ホントかよと思ったが、目つきは真剣だった。信号が青に変わり、横断歩道を渡りきったところで別れた。「ぜったい、やめんなよ」

 わざわざ言いに来たのか。諸原の大声が背中に刺さった。

 ちょっとしたことでびくつく自分と比べたら、諸原はとにかく気持ちが強かった。直球で押すタイプで、自信に満ちていた。憧れにも似たあいつからの言葉が、またうれしかった。

 数日して部活に戻った。久しぶりにボールを触るとやっぱり楽しかった。

 それでも癖が直ったわけじゃない。諸原は「もう少し楽に考えろ。自分を責めるくらいなら、人のせいにして切り替えた方が良い」。あっけらかんと言った。

 アドバイスなのか、励ましなのか。よく分からなかったけど、すとんと腑(ふ)に落ちた気がした。

 それから動揺が減って、調子が上がった。他の選手も「いいね、追い込んでるよ!」と声をかけてくれた。

 2年。新チームになり、10月ごろから休み時間のたびにおにぎりを1個ずつ食べ、60キロ台だった体重は11キロ増えた。下半身が安定し、制球力が上がった。

 この春、山形の強豪・鶴岡東との練習試合で救援し、4回を2失点に抑えた。「エースに近づけている」と実感があった。調子が良くない時もあるけど、今は思い詰めないで済む。

 6月22日正午過ぎ、試合形式の練習が一段落したところで監督が部員を集め、おもむろに夏の背番号を発表し始めた。1人ずつ背番号と名前が読み上げられる。昨秋につけた10番、今春の11番には、別の選手が呼ばれた。

 「18番、橋本」

 悔しさを感じつつも、どちらかと言うと、ほっとした。「もらえるだけ、ましじゃん」。今度は前を向けた。

 ◇目の前の壁や不運が大きすぎて、これまでやってきたことが無意味に見えてくる。自暴自棄にだってなりたくもなる。それでも、仲間や恩師たちの言葉で、もう一度奮い立つ。球児たちを支えたそんな一言を紹介します。(敬称略)(武井風花)

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