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7月27日の高校野球 熊本

2021年7月28日04時00分 朝日新聞デジタル

 挑戦者と、古豪と。意地がぶつかり合った。熊本大会は27日、熊本工が決勝初進出の熊本北を圧倒し、102回大会をはさんで2大会連続22回目の夏の甲子園出場を決めた。17日間の戦いは幕を閉じ、球場は熱い拍手に包まれた。

     ◇

 七回表2死満塁の場面。熊本工のエース吉永粋真(いっしん)(3年)は、打席に立った熊本北の主将藤田大輔(3年)と目が合った。吉永は喜びを隠せず、笑顔だった。「甲子園出場をかけた試合であたるとは」

 吉永と藤田は5歳から同じクラブチームで野球を始めた幼なじみ。互いの家に泊まり、一緒に旅行する仲だ。中学で吉永は硬式のクラブチームに入り、藤田は学校の部活動を選んだ。「高校で戦おう」と約束した。

 今大会のさなかもLINE(ライン)でやりとりした。熊本工が1点差で延長戦を制した準々決勝の後。「ぎりぎりだったね」と藤田がメッセージを送り、吉永は「負けるかもと思った」と返した。準決勝の25日。第1試合で決勝進出を決めた熊本北と、熊本工の選手が球場ですれ違った。「待ってるぞ」。藤田の一言に、吉永は「おう」と答えた。吉永は準決勝で好投した。

 この日も、田島圭介監督から「お前を信じる」とマウンドを託され、絶対的エースは初戦から続けて5戦目の先発を務めた。打たせてとる投球を意識した。

 「戦うときは全力で」(2人が交わしたLINE)。藤田との勝負は一回、ツーシームで飛球に打ち取った。三回は死球。五回は直球を打たれた。

 13点差がついていた七回、打席の藤田も笑顔を向けていた。吉永は外角にツーシームを放った。一ゴロになり、吉永がベースカバーに入って藤田より先に塁を踏んだ。

 九回、熊本北は意地を見せた。2死満塁の好機に、打席は藤田。「藤田を打ち取らないと甲子園には行けない」。変化球でゴロにした。勝利の瞬間、マウンドで両手を高く上げた。

 戦いの後、2人は歩み寄った。吉永は藤田から「いいピッチングだった」と声をかけられた。

 吉永は言う。「小さいときから一緒に野球をして、互いに影響しあってきた。幼なじみの分まで頑張って、一日でも長く甲子園のマウンドに立ちます」(屋代良樹)

     ◇

 熊本北が2点リードしていた三回裏、エース浜田健生(3年)の制球が乱れ始めた。先頭打者に死球を与え、その後も連打を浴びるなどして追いつかれた。

 なおも一死満塁のピンチ。チームメートの顔に焦りの色が出始める中、浜田は表情一つ変えずに「大丈夫。アウトを一つずつ取ろう」と仲間に声をかけた。

 続く打者には、ここまで打たれていた直球ではなく、カットボールとカーブを中心に投げて内野ゴロに。次の打者にもインコース高めにカットボールを投げて内野フライに打ち取った。

 野球が好きな父の幸輔さん(50)の影響で、小学4年から野球を始めた。持ち前の運動神経で小学校から中学校まで先発投手として試合に出た。家が近いとの理由で進んだ高校でも当然のように野球部に入った。

 しかし、入部2日で練習の厳しさを感じた。野球は好きだったが、両親に「やめたい」と打ち明けた。「やっていれば良いことがあるから、続けてほしい」と父の説得を受けて続けたが、筋力トレーニングやランニングなど体力の限界まで追い込む練習に何度もくじけかけた。その度に家族やチームメートに励まされた。

 1年生だけが出場する冬の大会で先発を任された。気合が入ったが、前日に体育の授業で足を捻挫。歩くだけで痛む中、「俺がいないとチームは勝てない」と痛み止めを飲んで出場した。

 この時を境に、練習に取り組む姿勢が変わった。2年の秋には背番号1を託された。「自分がチームを引っ張らないといけない」と責任感が増し、より厳しい練習に取り組んだ。今春の県大会前にも左手を骨折するけがに見舞われたが、「エースがいないとだめだ」とテーピングを巻いて出場し、痛みに耐えながら2勝を上げた。

 この日、五回にまたも直球を打たれ、勝ち越された。六回途中までに12失点で降板。初の甲子園出場まで、あと一歩が遠かった。

 試合後、泣き崩れるチームメートの元に駆け寄り、「ありがとう」と声をかけた。この夏、すべての試合で先発登板した。

 「チームメートや家族が引き留めてくれなかったら、野球を続けていなかった。この舞台に立たせてくれたこと、こんなすごい経験をさせてくれたことをとても感謝している」と話した。

 野球はこれでやめるつもりだ。「でも、あんな嫌だった練習がもうできないと思うとやっぱりさみしくて、やりたくなってきます」と笑った。(長妻昭明)

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