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春Vの神港学園敗退 中学からの相棒へ「ナイスピッチ」

2021年7月24日14時07分 朝日新聞デジタル

 (23日、高校野球兵庫大会 東播磨3-0神港学園)

 一回裏、先頭打者に直球を左前安打された。だけど、神港学園の捕手、嶋崎啓斗君(3年)は相棒を信じていた。「いつも通りのいい球だ。低めに集めれば、ゴロで打ち取れる」

 相棒は、優勝した春の県大会で、決勝まで3連続完封したエース加藤大君(3年)。次の打者にも、要求通りスプリットを低めに投げ込んでくれた。

 なのに、打球は硬いグラウンドではねて右前安打に。続く打者への外角直球も、右前安打された。たたきつけるような打撃で、この回2点を失った。

 ベンチに戻り、すかさず加藤君に伝えた。「スプリットもスライダーもいつも通りのいい球が来ている。どんどん来い。守備でアウトにしたるから」

 2人は、中学のシニアリーグ時代からバッテリーを組んできた。春の県大会でも組んで一戦ずつ勝ち上がってきたが、嶋崎君は準決勝の試合中に負傷し、決勝では加藤君の球を受けられなかった。

 夏には自分が加藤の球を受けて、兵庫の頂点をつかむ――。そう心に決め、復帰後は負傷した左ひざ周辺の筋肉をほぐし、ゴムを使って筋力を強化してきた。体幹や下半身の力が増し、送球も以前より安定した。

 なんとか相棒を助けたかった。この日の相手は、機動力野球が強みの東播磨。盗塁はすべて刺してやろうと意気込んだ。

 二回裏の2死一塁。相手は予想通り盗塁を仕掛けてきたが、二塁で刺した。

 三回裏の1死一塁では盗塁を警戒して、外角高めのボール球を要求。予想通り一塁走者が走り出すと二塁へスローイング。走者を一、二塁間で挟殺した。

 3試合で19盗塁の東播磨だが、この試合では一つも許さなかった。

 その後も加藤君は、構えたミットに要求通りのボールを投げ込んでくれたが、打線の援護がなくチームは敗れた。

 嶋崎君は「力は出し切れたし、少しは加藤を支えられたかな」とはにかんだ。試合後、相棒には、これまでの思いも込めて伝えた。「ナイスピッチ。ありがとう」(西田有里)

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